認識挖建築物牆腳的能手---白蟻

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文/楊涵羽(荒野台北總會解說員)

白蟻一直是很多人心目中的大害蟲,最主要是因為牠們會侵蝕人類的房子等等。全世界的白蟻大約有1,900種,破壞力強大,廣東人又叫牠為「無牙老虎」。但在大自然中,牠們卻是腐木和朽木的分解者,是少數可以分解纖維素的動物之一,使纖維素可以回歸到土壤。之所以能夠如此,主要是因為牠們的腸道中有寄生的鞭毛蟲,會分泌一些酵素把木質分解成糖分,讓土壤更肥沃,這是一種互利共生很好的例子。

儘管白蟻並不喜歡石灰水泥,但是牠們分泌的化學物質依舊可以將其穿透,牠們一個很重要的習性是彼此之間會互相舔食,清理身體,有點類似彼此的殺蟲劑,但適覺虛弱的個體會在這個時候被吃掉。

白蟻是一種很古老的動物,在地球上已經有2億5千萬年的歷史了,和蟑螂同樣古老。同時也是非常偉大的建築師,在非洲和澳洲,可以看到5、6公尺甚至到9公尺高的白蟻塚,呈圓錐塔形,遠遠望去就像一個高塔或一座碉堡。內部構造更是精細,可區分成育幼室、產卵室,堅固到可以提供給百萬隻的白蟻棲息。

牠們生活的環境必須是潮溼和黑暗的地方,一旦暴露在陽光之下,太乾燥就會死亡。聰明的白蟻為了避免這樣的事情發生,便在牠們的白蟻塚中挖隧道取水,以提高巢中的溼度,而為了讓牠們的巢維持常溫,又架起高聳的通風管,利用空氣對流克服這個問題,且這個白蟻塚只能找到一個出口。除了結構上的巧妙,更不得不佩服牠們挑建築材料的功力。白蟻塚都是以朽木做成的,因為朽木可以提供冬暖夏涼的環境,讓牠們免除乾死的命運。故幾億年下來,牠們可以沒什麼改變的存活下來而不被淘汰。因為喜歡潮溼的環境,因此在下雨前高溼度的環境下,牠們才會進行交配,也因此有人說:「看到白蟻表示說要下雨了。」

白蟻具有社會行為,階級分為蟻后、蟻王、工蟻與兵蟻,和一般螞蟻及蜜蜂以蟻后為主的不同是,白蟻是同時以蟻王和蟻后為中心,蟻王和蟻后交配後便開始築巢,且會不停的交和產卵,但始終保持一夫一妻制。蟻王的工作是讓卵授精,通常可以活15至20年;工蟻是巢中數量最多的一群,負責築巢且負責以口對口的方式提供食物給蟻后,和兵蟻一起照顧幼蟻;兵蟻有褐色且強壯的大顎,可以用來驅趕敵人,所以在巢內會有一定的秩序,儘管兵蟻本身有雌雄之分,但兵蟻卻不具有生殖能力,且牠們的上顎已失去取食的功能,所以也要靠工蟻來餵食。當巢內的成員太多時,工蟻就會脫皮飛出去,這時候就會出現有翅型的白蟻。

一般成年的白蟻在腸道中都會有邊毛蟲共生,但剛出生的幼蟻還沒有,所以工蟻會提供消化好的食物,從食物和工蟻的排泄物中引進原生蟲到消化管中,這也是牠們社會化的很大因素之一。

(本文刊載於荒野快報154期)

 

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